Wednesday, March 28, 2007

Computer History Museum (parte I)

En Mountain View, a menos de un kilometro del Googleplex, se encuentra el Computer History Museum, el museo dedicado a la computación más grande del mundo. El museo cuenta con una colección de más de 20.000 piezas, de las cuales hay unas 500 expuestas.

La visita dura entre una y dos horas, y en ella haces un viaje a través de toda la historia de la computación.

Se empieza por los abacos, luego se pasa a las calculadoras mecanicas, con una reproducción de la pascalina. Entonces aparecen los primeros dispositivos electromecanicos, basados en tarjetas perforadas como este:

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Este dispositivo fue creado para poder clasificar estadisticamente a la población del censo estadounidense. Las caracteristicas de casa persona (estado civil, sexo, tipo de casa...) se codificaban en agujeros en una tarjeta. Se ponía en un lector con multiples pinchos y se prensaba. Si había un agujero en donde había un pincho, la maquina sabía que esa persona tenía esa caracteristica y el contador sumaba uno. De esta forma la clasificación pasó de costar 12 años como se esperaba, a costar 2 años.

Más tarde vino el que yo considero primer ordenador. El ENIAC. Del tamaño de una habitación, el ENIAC servía para crear tablas para calcular los parametros adecuados para acertar con los nuevos cañones del ejercito. El principal problema del ENIAC (aparte de la lentitud, de la potencia, y del tamaño) es que los tubos de vacio tienen una vida media de pocos miles de horas, y al haber varios miles, tipicamente el ENIAC no podía funcionar más que unas pocas horas antes de que uno se fundiese y hubiese que reemplazarlo. Este es uno de los racks originales del ENIAC:

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Uno de los problemas de aquella época, era la memoria. Un dispositivo que me pareció curioso, es el siguiente, que almacenaba información en forma de pulsos de sonido en lineas de mercurio y las recirculaba. Es curioso porque ese mismo tipo de ideas se plantea en la actualidad para memorias ópticas. Por supuesto, en todo ese cacharro no había más que unos pocos bits, y ademas tenía que mantenerse a temperatura adecuada para que no se perdiera todo.

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El siguiente paso en computación con tubos de vacio fue el SAGE. La segunda guerra mundial había terminado, y los comunistas tenían la bomba atómica. Los militares decidieron que el pais estaba en peligro y que había que instalar un nuevo sistema: el Semi Automatic Ground Enviromment. Básicamente, se llena USA de radares apuntando hacia afuera, se manda la info al SAGE, donde un operador observa los vuelos y avisa a los jets si hay alguno que no reconoce. Esta es la consola del operador. Atención al detalle del mechero y el cenicero integrado en el ordenador jajaja.

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Resulta bastante impresionante para ser los 50s que en esa pantalla, no solo se dibujaba la costa y cada uno de los vuelos, sino que al tocar un vuelo en la pantalla con esa especie de pistola, la información del vuelo aparecía de inmediato.

Para solucionar el tema de la falta de fiabilidad de los tubos, no hay problema, simplemente duplicaron cada uno de los ordenadores (que ya de por si era del tamaño de una habitación) y cuando fallaba uno automaticamente se cambiaba al otro, mientras lo reparaban. Lo increible es que este cambio lo realizaban en caliente, es decir, a mitad de la ejecución del programa, pasaban al otro ordenador y el programa continuaba ejecutandose como si tal cosa.

Continuará en el proximo post....

5 comments:

Freeman Trullàs Raluy said...

Llegué a tu blog a través de Kirai y me ha encantado.Muchas felicidades

REHTSE said...

Jur, que envidia me das, yo tambien quiero ver el Computer History Museum!! En fin, por ahora, me contentare con leer tus post sobre él.

Por cierto, hace mogollon de tiempo que te leo, pero es la primera vez que comento... Muy buen blog y enhorabuena por tu segundo año en Standford :)

REHTSE said...

sorry, quería decir Stanford...

tumatxa said...

tú tienes un negro que te escribe o qué? Vaya producción, y todo bueno. Vamos a creer que no pegas ni sello estudiando. ¿es tan fácil el master en stanford? Puede que me apunte a uno...

Xacur said...

Exelente
Yo también llegué aquí por Kirai.
Qué cosa lo del museo de la computación!! me encantaría poder vicitarlo algún día.