Tuesday, September 25, 2007

Google Lunar X Prize

Los X Prizes son premios ofrecidos por la Fundación X Prize a grupos privados que consiguen realizar cierto reto en un tiempo determinado. El más famoso fue sin duda el Ansari X Prize, del cual hablé un poco hace tiempo, en el que la SpaceShipOne de Scaled Composites realizó dos vuelos suborbitales a 100Km de altura.

Tal y como estan evolucionando las políticas espaciales de las diferentes naciones, cada vez me gusta más la filosofía de los premios X Prize, ya que favorecen el desarrollo de la industria espacial privada sin menoscabar los presupuestos de las agencias espaciales.

Hace poco, Google hizo una donación de 20 millones de dolares a la Fundación X Prize para crear el Google Lunar X Prize. Este premio otorgará 20 millones de dolares al primer equipo que consiga aterrizar un rover en la Luna, y recorrer 500 metros enviando video e imagenes de alta resolución antes del 2012 (5 millones para el segundo). El premio extiende el plazo hasta el 2014, pero en tal caso se reduce a 15 millones de dolares. Ademas también dan otros premios extraordinarios por lograr: recorrer 5000 metros, encontrar restos de misiones anteriores a la luna, sobrevivir a una noche lunar, o encontrar hielo.

Cuando escuché por primera vez las condiciones del Google Lunar X Prize estaba convencido de que quedaría desierto. 20 millones de dolares es solo el doble que el Ansari X Prize: en uno solo era un vuelo parabólico a 100Km de altura (la trayectoria parabólica es lo que daba la ilusión de ingravidez) y en el otro es un viaje espacial a 300.000 Km. Solo el paso de los 100Km de la SpaceShipOne a conseguir la velocidad para orbitar en LEO (a 300Km) requiere 60 veces más energía. Este gráfico explica mi excepticismo inicial mostrando la energía requerida para orbitar a diferentes alturas.


t-gravity-wells


Ademas ya había leido que el desarrollo de la SpaceShipOne costo 2 veces y media más que el premio obtenido, es decir, que demostró lo caro que resultaba simplemente desarrollar naves para vuelos suborbitales.

Sin embargo, en estas últimas dos semanas, a base de escuchar entrevistas, opiniones, y leer presupuestos de algunas de las misiones a la Luna, he ido cambiando de opinión y ahora estoy cada vez más convencido de que alguien ganará el premio.

Hace poco escuché en la radio una entrevista con el CEO de la Fundación X Prize, que consiguió cambiar algunas de mis opiniones:
  • Como he dicho el desarrollo de la SpaceShipOne costó 2 veces y media más que el premio, y aun así se hizo. La razón no es filantrópica, el desarrollo de esa tecnología implica la obtención de multiples patentes que se pueden explotar (sin contar el hecho en sí de tratar de vender vuelos suborbitales). De hecho, el CEO de la fundación aseguró que esperaba que el coste de la misión del Google Lunar X Prize fuera entre 30 y 50 millones de dolares.

  • La diferencia de tener que transportar humanos a no tener que hacerlo es enorme, y el CEO aseguró que ya se habían realizado misiones a la Luna con costes en el mismo orden de magnitud. Como no acababa de creermelo me fuí a ver cuanto costó la misión SMART-1 de la ESA, y efectivamente, por 55 millones de dolares (despegando hace 4 años) consiguieron llevar a la Luna en 2 años una nave de 367 Kg de peso. Se espera que el peso de las naves del Lunar X Prize este entorno a la mitad, con lo que eso supone de ahorro.

  • Aunque el 90% de la financiación de los equipos debe de ser privada, esta permitido contratar servicios de lanzadera tanto a empresas privadas como a gobiernos siempre que ese servicio lo puedan contratar todos los equipos. Eso cambia bastante las cosas, ya que no tienen que desarrollar un lanzador, bastaría con un servicio que les llevara a LEO y un motor iónico.

    Con todos estos hechos, me parece muy probable que alguno de los más de 100 equipos que ya se han inscrito consiga el premio. Entre los equipos, uno de los que ha recibido más cobertura mediatica es el de la universidad norteamericana Carnegie Mellon. Uno de sus investigadores acababa de diseñar un rover lunar para la NASA, y pretende usar esa experiencia para afrontar el premio. Resulta impresionante porque el presupuesto para este proyecto es inmenso incluso para una universidad americana, así que tendrán que hacer grandes esfuerzos para conseguir decenas de patrocinadores.

  • 4 comments:

    onidai said...

    no es tan dificil realizar el proyecto.hay tecnologia y conocimientos para poder hacerlo.alguien se apunta?

    Yoga said...

    la fuerza es muy intensa en ti ...

    YO said...

    Y yo me preguntaba, Porque conyo un rover y no otra marca de coche? Luego lo he entendio. Ignorante que es uno, jejjejjejejeje.

    Anonymous said...

    Vaya, qué oportuno tu post. Este verano estuve dándole caña a un proyecto parecido para ir a la luna y la verdad, los presupuestos PARA ENVIAR UN ROVER a la luna a día de hoy son bastante más altos de lo que insinúas.

    A todo esto, creo que la SMART-1 valió mucho más de lo que apuntas. Ya el lanzamiento a GTO con un Ariane-5 vale 75m€ y eso hay que pagarlo, jejeje. Mira aquí, por ejemplo:

    http://smart.esa.int/science-e/www/object/index.cfm?fobjectid=31410

    Al final, en la parte de costes, le meten 100m€, pero no sé si incluyen todo. Además, SMART-1 no envió ningún Rover, creo recordar.

    Y es que para lanzar un trozo metal a la luna es mejor ir a GTO primero, ya que desde LEO, según tengo entendido, vale mucho más luego entrar en LTO. Y eso, como ya digo, son má o méno 75m€ con Ariane y en "piggy-back launch". Pero básicamente ése es el problema, la lanzadera, porque luego, como bien apuntas, usando ion como propulsor se llega ahí muy barato en un par de años.

    El problema empieza, ahora que lo leo en la web, si quieres conseguir los premios adicionales (bonificaciones). 5000m... se flipan mucho estos de Google... Si ya un rover "Formula-1" en Marte, según me contó uno que curra en el CDF, va a 100 METROS/Día. Claro que en la luna sólo tienes un retraso temporal de un segundo y poco, también un link de comunicación más constante, y el manejo del rover a distancia debería ser mucho más fácil e inmediato. Lo de enviar datos a alta resolución no es ningún problema, desde luego.

    Pero es que me da la risa con lo de sobrevivir una noche lunar (que dura dos semanas terrestres). Ahí entran en juego los RTG's, y eso es tecnología americana que en Europa no tendremos hasta como muy pronto el 2020, quizá el 2015, si le damos caña. Que conste que no sé si el concurso está dirigido sólo a empresas de USA, pero si es a nivel mundial, los europeos nos podemos olvidar de esta bonificación. Y encontrar hielo, WTF?

    En cualquier caso, si estos yankees plantaron a hombres en la luna, me espero cualquier cosa de ellos :)

    De todas maneras, muy buen post, chico.

    Sergio