Thursday, December 13, 2007

ESTEC Test Facilities: Large Space Simulator

En el European Space and Technology Center (ESTEC) de la Agencia Espacial Europea (ESA) se concentra el diseño y test de la mayor parte de satélites de la ESA. Las llamadas Test Facilities, se encuentran en un enorme edificio al final del complejo de la agencia, y su misión es someter al satélite a las condiciones que se encontrará en el lanzamiento y en el espacio para garantizar su funcionamiento.

El Large Space Simulator es posiblemente la parte más espectacular técnicamente hablando de las Test Facilities. En él, se somete al satélite a las condiciones que se encontrará en el espacio, incluyendo vacio, temperatura y iluminación solar.


LSS


Se trata de un cilindro, de unos 10 metros de diámetro y 15 de altura al que se puede acceder, o bien por la parte superior, desplazando una enorme tapadera, o bien por una puerta lateral de 5 metros de diámetro.

Una vez el satélite esta en el interior, la cámara se cierra por completo, y se extrae el aire para simular el vacio del espacio. Mediante una serie de pantallas térmicas enfriadas mediante nitrógeno líquido es posible simular las temperaturas extremadamente bajas en las que se encuentran los satélites en el espacio. Estas pantallas térmicas pueden enfriarse hasta alcanzar 100 grados Kelvin: -173ºC!.

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El satélite Integral actualmente en órbita estudiando las radiaciones gamma provenientes de las estrellas.


Pero la parte más espectacular del LSS es la simulación de la radiación solar. El LSS posee un array de 19 lámparas de Xenon comprimido, cada una de las cuales consume nominalmente 20kW, y que se pueden sustituir por otras de 32kW cada una. Esto es equivalente a más de la mitad de la potencia de iluminación de todo el Santiago Bernabeu. Esa potencia la concentran en una sección de parábola de unos 6 metros de diámetro que hace que lo que incida en el satélite sea una onda plana uniforme, tal y como ocurriría en el espacio. Para lograr una potencia equivalente a una constante solar (1380W/m^2) se utilizan 12 de las lámparas. Si echáis unos números comprobaréis que eso implica que en realidad solo poco más del 15% de la potencia se aprovecha realmente. Con las 19 lámparas de 20kW a potencia máxima consigue unos 2700W/m^2, lo que permite simular la iluminación en regiones más cercanas al sol (concretamente a 1/sqrt(2) la distancia de la Tierra al Sol).

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Aquellos tiempos maravillosos... ;-P, el círculo grande es la puerta auxiliar de 5 metros


El LSS fue construido en 1986, toda una obra de ingeniería para su época. En aquellos años se pensaba que la tendencia en la agencia sería la de construir satélites cada vez mayores, tal y como paso con el Envisat que empezó a desarrollarse en 1990; sin embargo, por motivos económicos, la agencia ahora tiende más a desarrollar pequeños satélites con misiones específicas. Eso ha permitido que el LSS no se quedé pequeño, a pesar de sus más de 20 años de edad, y aunque tanto la NASA como la RKA tienen equipamientos parecidos, el LSS sigue siendo considerado más económico y sencillo de utilizar.

2 comments:

Fernando said...

La verdad es que tiene que ser flipante poder estar allí viendo eso.

Por cierto, una pregunta: ¿los ensayos son destructivos? Más que por la radiación, lo pregunto por la simulación de las vibraciones que se producen durante el lanzamiento y tal. Si fuerzan al satélite a ver cuanto aguanta.

Pablo said...

No, en principio los ensayos no son destructivos (si ocurre es que el satelite no estaba preparado para volar).

La radiacion no es mayor problema, al fin y al cabo en el espacio tendran que soportar mas durante anyos.