Tuesday, February 12, 2008

El Laboratorio Columbus de la ESA

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En 1984 Ronald Reagan anunció la construcción de la Space Station Freedom, una enorme estación espacial que haría que la estación espacial MIR rusa pareciera un juguete (Ver la imagen a la derecha). Al año siguiente, Europa decide no quedarse atrás en esta nueva carrera espacial, la ESA aprueba la construcción de una pequeña estación espacial, formada por tres módulos, el más grande de ellos el laboratorio Columbus, y a la que llegarían usando el transbordador Hermes.

El proyecto pasó en aquella forma las fases A y B, donde se definen las especificaciones, y en 1989 se entregó a la ESA la documentación de la fase C/D, de implementación y desarrollo, junto con el presupuesto necesario. Los costes resultaron ser mucho mayores de lo esperado. Además, con el fin de la carrera espacial EEUU había empezado a negociar construir una estación espacial internacional (ISS), por lo que se decidió introducir recortes sustanciales en el proyecto, dejando únicamente el módulo del laboratorio, que en este caso se uniría a la futura ISS.

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En el interior de una reproducción del Laboratorio Columbus que se encuentra en el centro de visitantes de ESTEC


Los recortes suponen redistribuir las tareas entre Alemania e Italia, lo que originó bastantes problemas burocráticos que retrasaron progresivamente el proyecto. Tampoco ayudó las larguísimas negociaciones para la construcción de la ISS, que no fue anunciada hasta 1993 y no empezó a construirse hasta 1998. Además, en 1991, en medio de las negociaciones para la construcción de la ISS la ESA decidió cancelar el proyecto Hermes, debido a los excesivos costes.

El desarrollo del laboratorio Columbus corrió (lentamente) en paralelo al de la ISS. La estructura de vuelo fue entregada a la ESA en el año 2000, y fue entonces cuando se fijó como fecha de lanzamiento el 2004, pues aun era necesaria la integración de los sistemas, la campaña de tests y la entrega a la NASA para que fuera instala con el Shuttle.

En el año 2003 el Shuttle tiene su segundo accidente en su historia. El Columbia se desintegra y los vuelos del Shuttle son cancelados. El Columbus se encuentra en sus fases finales, pero ya no tiene transporte para la ISS. El proyecto queda en stand-by hasta que el Shuttle retoma los vuelos en el 2005. Se fija una nueva fecha de lanzamiento en el 2007 para el Columbus, y en el 2006 la ESA entrega a la NASA el laboratorio.

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El Laboratorio Columbus


La NASA retrasa varias veces el vuelo, hasta que finalmente el 7 de Febrero del 2008 Columbus despega en el STS-122. El vuelo no tiene problemas y tal y como estaba previsto, hoy 11 de Febrero del 2008 el Columbus ha sido instalado en la ISS.

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El laboratorio Columbus en vuelo


23 años después Europa cumple sus sueños espaciales.... o algo ;-P

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