Monday, September 29, 2008

SpaceX pone un cohete en órbita

Hoy SpaceX ha dado el primer paso hacia la historia. El Falcon 1, que había fallado en los 3 lanzamientos anteriores, alcanzó la órbita deseada.

En el cuarto lanzamiento del Falcon 1 the SpaceX ningún gobierno u organización se atrevió a poner un satélite, de manera que solo llevaba una masa de casi 400 kilos para simularlo, y además esta masa no se separaba de la segunda etapa, de manera que no se ha podido probar que los mecanismos de separación. No obstante, alcanzar la órbita que era el objetivo principal, ha sido conseguido, lo que significa que en breve probarán el Falcon 9, un enorme cohete capaz de lanzar grandes cargas al espacio y que será utilizado en el futuro para lanzar la capsula Dragón con astronautas a la ISS.

Muchos dirán que SpaceX ha asegurado hoy el flujo de dinero de la NASA, pero lo cierto es que este nunca estuvo en peligro. Una vez que el gobierno americano decidió retirar los Shuttle, la única opción viable a corto plazo para mandar astronautas a la ISS es SpaceX, así que le seguían teniendo que dar dinero sí o sí.

UPDATE: El video

Wednesday, September 17, 2008

La globalizacion de la educacion universitaria

Galo Nuño publica en el Global Highlights de esta semana del Servicio de estudios del BBVA este articulo sobre la globalización de la educación universitaria (en el pdf podéis ver las fuentes y links):

  • “Die Luft der Freiheit weht” (The wind of freedom blows) is the motto of Stanford University. Founded in 1885 by a railroad magnate and politician, Stanford U. is a worldwide example of how universities not only educate intellectual elites, but they are also engines of economic growth and innovation. Since Hewlett and Packard started their company in a garage near Palo Alto with the support of Professor Frederick Terman, Stanford has fostered some of the main technological breakthroughs of the 20th century.

  • Many countries are trying to imitate the Stanford experience nowadays. On one side, Persian Gulf countries are leveraging on the current oil-windfall to build brand-new research universities to provide a new technological momentum to their commodities-based economies. On the other side, new industrial giants like South Korea, China or even India are conscious that research and development is the key to ensure the transition of their economies from imitation to innovation.

  • The strategy of Persian Gulf countries combines money with diplomacy. Qatar has persuaded top-tier American schools such as Cornell, Texas A&M, Carnegie Mellon, Georgetown and Northwestern to open branches in its Education City complex. Abu Dhabi has done its part with the Sorbonne and NYU (and is working with INSEAD, MIT and Johns Hopkins), and Dubai has partnered with Harvard, LSE and Boston University. Together, the Emirates have devoted more than $20 billion to educational and cultural projects so far .

  • Even more ambitious, Saudi Arabia pretends to build its own MIT-like university from scratch. With an initial endowment of $10 billion (the same as MIT’s and a little bit less than Stanford’s $17 b), King Abdullah University of Science and Technology (KAUST) is probably the most impressive educational project in the world. Its 36-million square-meters campus has been designed to host 20,000 students.

  • China, on the other hand, is taking advantage of its momentum to attract faculties interested in fast-changing environments. This is especially true in the fields of Management and Economics, where the growing Chinese business’ elites are eager to pay for top-quality education. Tsinghua University, the most famous Chinese university, is working to hire high-profile academics from the U.S. who want to mentor the leading-class of the new world superpower.

  • At the same time, in most developed countries, the share of students applying for studies in Science and Engineering is declining, according to a recent report by DBResearch, whereas many immigrants have a particular preference for Science & Eng. subjects. In the US, already more than half of Engineering students come from foreign countries (65% in the case of electrical engineering).

  • Will countries like Saudi Arabia let the wind of freedom blow in their universities? If so, new intellectual centers (“modern-day Andalusias”) can flourish in the middle of the desert.


  • Reconozco que antes de llegar a Stanford me hubiera costado imaginarme que el nivel de las universidades de países en vías de desarrollo fuera muy alto. Mi opinión cambio al conocer a estudiantes de la India Institute of Technology, y de la Sharif University of Technology en Iran, y darme cuenta de que el nivel que traían de origen poco tenía que envidiar a cualquiera de las universidades europeas, y en el caso del IIT, tal vez incluso al contrario. También es cierto que por ejemplo me decepcionó mucho el nivel de los que venían de las universidades chinas, a pesar de ser mayoritarios en las clases de Electrical Engineering.

    Soy escéptico sin embargo, de proyectos como el de Arabia Saudí de crear una universidad de $10B de la nada. Es cierto, que eso te permite no solo crear buenas instalaciones, sino contratar a profesores extranjeros a base de talonario, pero sigue faltando el factor clave: ¿Cómo atraer a los mejores alumnos? Los alumnos eligen su universidad en función de las posibilidades que les vaya a dar en el futuro, y estas dependen del prestigio de la universidad, algo que no se crea a base de talonario. Podrían argumentar que algunos estudiantes elegirían la universidad para investigar con determinado profesor, pero ese caso suele corresponder más a postdocs que a simples estudiantes. A todo lo anterior hay que añadir lo difícil que tendrían países con leyes represivas para atraer talento extranjero. Además, tengo la impresión de que empezar un proyecto con tanto dinero no incentiva a las relaciones con empresas, de las cuales depende en gran medida el éxito futuro de los estudiantes, y por tanto el prestigio de la universidad.

    Sobre la influencia de las universidades en su entorno, ejemplos como el de Stanford son tan envidiables (HP, SUN, Yahoo, Google...) como minoritarios. Y dependen mucho más del entorno que de la universidad en sí misma. Crear un entorno que favorezca a los emprendedores es muy complicado, de ahí que no haya muchos lugares en el mundo como el Silicon Valley. Una cultura del riesgo, un modo de vida focalizado en el éxito laboral, una red de capital riesgo deseando dar pelotazos, son factores que parecen tan intrínsecos a la cultura de un lugar que es difícil imaginar cómo modificarlos. No obstante, el hecho de que una universidad no "cree empresas" no significa que no pueda movilizar la economía de su entorno. Las relaciones con grandes empresas y las sinergias que aparecen cuando estas deciden usar las universidades como centros de investigación tienden a crear mucho valor, tanto por la mejora de la formación de los futuros ingenieros como por la creación de tecnologías orientadas al mercado aprovechando la experiencia de investigadores.

    La mejora de la educación en países en vías de desarrollo, posiblemente pondrá a corto plazo muchos empleos de ingeniería de los países desarrollados en peligro. Sin embargo, resulta indudable que no hay mejor camino para esos países para convertirse en plenamente desarrollados, y sin duda mucho mejor que centrarse en la mano de obra barata no cualificada. A largo plazo, que aumente el talento y el número de cerebros capaces de contribuir al progreso, hará que en media todos estemos mucho mejor que ahora, y supone un desarrollo sostenible para esos países.

    Tuesday, September 16, 2008

    Las aseguradoras de coches quieren saber como conduces

    Este fin de semana estuve hablando con un amigo que trabaja en el departamento de investigación de una de las mayores compañías aseguradoras de EEUU.

    Aprendí un par de cosas interesantes, una es que cuando un huracán destruye Texas, los empleados se quedan sin bonus ese año, así que esta gente ve como el viento se lleva su pasta.

    La segunda tiene bastantes más implicaciones para la gente, y es que ahora mismo están probando entre los empleados de la empresa un nuevo dispositivo para el coche que pretenden introducir entre los clientes en un futuro próximo. Se trata de un aparato con GPS y un giroscopio que analiza como conduces: graba cuantos kilómetros conduces, si estas yendo demasiado rápido, si haces movimientos bruscos, cambios continuos de carril etc, etc... Todos esos eventos, considerados como peligrosos son transmitidos a la central.

    Aunque los planes para esta tecnología todavía están en el aire, ya se tienen algunas ideas. Por un lado, el dispositivo incluye una pantalla interior, donde una luz roja se enciende cuando conduces peligrosamente, y según me contó, el solo hecho de verlo hace que la gente cambie su modo de conducir para evitar luces rojas. Por otro lado, creen que será bastante fácil convencer a padres para que lo pongan en el coche de los hijos y poder controlar si conducen peligrosamente o no. Finalmente, lo introducirán poco a poco en el resto de la población ofreciendo un descuento inicial a quien acepte llevarlo, de esta forma pueden lograr estadísticas precisas de cómo y cuanto conduce la gente. A largo plazo, cuando todas las grandes compañías usen este tipo de aparatos, podrán forzar a la gente a usarlo o pagar el doble que los demás o cosas similares.

    La perspectiva de que me fuercen a llevar este tipo de gadget en el coche no me parece nada atractiva. De repente, las aseguradoras ya no necesitan que te pongan una multa o que tengas un accidente para decidir que tú eres un conductor peligroso y que por tanto debes pagar más. Podrán establecer el criterio que mejor les parezca. También pueden decidir tu nivel de peligrosidad no ya según donde residas como ya hacen, sino por donde conduzcas. Son toda una serie de estadísticas, muy atractivas para ellos, y que a mí no me gustaría tener que hacer públicas (porque además las aseguradoras suelen compartir estas bases de datos entre ellas).

    En el caso de los seguros médicos, se han creado leyes muy rigurosas para que las compañías de seguros privadas americanas tengan muy complicado acceder a historiales médicos, hacer análisis genéticos y compartir ciertas informaciones. Sin embargo, no parece que las leyes vayan a proteger tanto la privacidad de los usuarios en este caso, así que en cuestión de 3 o 4 años creo que este tipo de aparatos se generalizará.

    Tuesday, September 09, 2008

    Stanford Memorial Church en HDR

    En alguna ocasión ya he hablado de la Stanford Memorial Church. Se trata de la iglesia que fue construida en 1900 por Jane Stanford, en memoria de su marido y fundador de la universidad Leland Stanford. Está situada en la Main Quad, la plaza principal de la universidad y puede verse desde la entrada a la misma a lo largo de Palm Drive.


    P1010038


    Se tardo en construir 3 años, y en principio tenía una torre con un campanario. Tras el terremoto de 1906, la torre cayó (ahora mismo se conserva de manera independiente en la White Plaza en el centro de la universidad), y la mayor parte de la iglesia tuvo que ser reconstruida.

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    Aunque el tema de la iglesia es la vida de Cristo, oficialmente, la iglesia es multiconfesional, incluyendo protestantes, judíos, católicos y religiones asiáticas.

    phto0019


    La Stanford Memorial Church fue también el lugar donde intenté hacer una foto HDR por primera vez. Siendo el primer intento, hice los fallos que me ocurrían al principio, como no poner el ISO al mínimo (el ruido se nota bastante), o no usar un trípode. Aun así, como es un ejemplo de libro de fotografía HDR, el resultado es decente, mejorando bastante tanto las zonas sobreexpuestas en las ventanas, como las oscuras en las paredes.

    IMG_0219
    Original
    Church_HDR
    HDR

    Sunday, September 07, 2008

    ¿Cómo afrontarías la crisis si fueras presidente/a?

    En La moqueta verde (en mi opinión el mejor blog de política española) están haciendo una encuesta informal para ver que decisiones económicas tomarían los ciudadanos si fueran presidente.

    Os animo a todos a que participéis, ya que los resultados pueden ser muy interesantes de analizar.

    7 de Octubre: El Regreso de Ska-P

    El 7 de Octubre (dentro de exactamente un mes) sale el nuevo disco de Ska-P, y debo reconocer que esta es la noticia musical que más ilusión me ha hecho desde hace años. Aun hoy sigo escuchando a menudo todas las canciones de Ska-P, que junto con Reincidentes es mi grupo favorito.

    Ska-P vuelve además con todos sus miembros, y acaban de sacar el primer single del nuevo disco (que se llamará Lagrimas y Gozos). Este primer single, que tiene el sabor de Ska-P más auténtico se titula Crimen Sollicitationis.



    PS: Ska-P necesita una nueva web, llevan con la misma desde mediados del 2004, y la cosa de la red ha cambiado mucho desde entonces.

    Monday, September 01, 2008

    Sea World

    Hace 23 años fui por primera vez a Sea World de San Diego, el parque de atracciones donde hacen espectáculos con ballenas orca. Por aquel entonces, mis padres vivían aquí, y yo apenas recuerdo más allá de las diapositivas que he visto, y de los sueños que con el tiempo se han convertido en recuerdos. Sin embargo, precisamente por aquella visita hace años, volver a ir este verano me hizo especial ilusión.

    El parque se encuentra a 20 minutos de San Diego, y cuesta unos $60, pero con AAA el precio baja a $45. Allí hay aquariums de peces, tiburones, pingüinos, focas, osos polares. También se pueden ver flamencos. Y por supuesto espectáculos: ballenas orca, delfines, focas, y pequeñas mascotas como perros y gatos.

    Las estrellas del parque son las ballenas orca. En el parque viven 7, y dos de ellas ya vivían allí cuando yo fui por primera vez. El espectáculo con las orcas es muy chulo, saltos, carreras y salpicones hacia el público. Es increíble lo dóciles que parecen así.


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    Los espectáculos con delfines son mucho más típicos de cualquier aquarium, pero si clicas para ampliar esta foto y la ves en resolución original, es chulísimo el nivel de detalle que puede captar la G9:


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    Los shows con focas no son artísticos sino comedias. Básicamente, focas imitando a humanos, y humanos imitando a focas. Por ejemplo, en esta foto es muy difícil distinguir quién es la humana y quien es la foca ;-P

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    Esta otra pareja era muy graciosa también:

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    Y esta foca es demasiado cute para no incluirla en el post. Ampliadla, a que da ganas de abrazarla!

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    Ya para finalizar, ¿alguna vez os habéis preguntado como duerme un flamenco? Yo me quedé alucinado: a pata coja y con el cuello retorcido. ¡La postura más cómoda que se me ocurre!

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